Los métodos que se utilizan para la esterilización y la desinfección son muy variados. Dependen del tipo de contaminación microbiológica que se quiera eliminar, disminuir o prevenir en ambientes, superficies y objetos. Y es que antes de nada debemos saber que mientras en la esterilización lo que se pretende es acabar al 100% con todas las formas de vida microbianas y su capacidad de reproducirse mediante esporas, en la desinfección nuestra intención es eliminar agentes patógenos capaces de causar enfermedades, pero no necesariamente todos los microbios (de ahí que la desinfección sea un término relativo que se vea sujeto a muchos niveles, siendo el más alto la esterilización química).

El nivel y el tipo de desinfección depende de la categoría, la naturaleza y la forma de uso de aquello sobre lo que se desea actuar. Los entornos laborales más exigentes en este sentido son la industrias alimentaria, farmacéutica y bioquímica, y sobre todo los lugares donde se desempeña una actividad sanitaria.

A grandes rasgos podemos dividir los métodos para desinfectar en procedimientos físicos o químicos.

Entre los procedimientos físicos para una desinfección que busque reducir pero no eliminar del todo la carga microbiana, estarían aquellos por calentamiento (pasteurización, ebullición y planchado) y radiaciones ultravioletas. Si lo que se desea es alcanzar el nivel de esterilización se pueden aplicar métodos como calor húmedo en autoclaves que generan presión y vapor saturado, calor seco mediante aire a altas temperaturas en hornos, o rayos gama mediante radiación ionizante.

Entre los procedimientos químicos estaría el uso de productos cuyo poder desinfectante fuera:

  • de actividad alta: alcanzarían el nivel de esterilización destruyendo la totalidad de los microbios y esporas (ej. ácido peracético y aldehídos como el formaldehído).
  • intermedios: actúan frente a los microbios pero no frente a esporas bacterianas (ej. fenoles e hipoclorito de sodio).
  • bajos: sirven para combatir sólo algunos virus y bacterias. Su poder fungicida es muy escaso.